Kathmandu

Stad

Kathmandu is de hoofdstad en het toeristische centrum van Nepal. Het ligt samen met de oude koningssteden Bhaktapur en Patan, die inmiddels vrijwel opgeslokt zijn door Kathmandu, in de Kathmanduvallei aan de voet van het Himalayagebergte. Hoewel Kathmandu van de drie koningssteden de meest drukke en moderne is heeft de hoofdstad dankzij de vele nauwe winkelstraatjes in het oude centrum toch de uitstraling en charme van een middeleeuwse stad. Kathmandu heeft maar een paar brede boulevards.
De stad is vooral beroemd om haar schitterende antieke architectuur en vriendelijke en kleurrijke bevolking. Je kunt er dagen in ronddwalen zonder je een moment te vervelen. Op bijna elke straathoek van Kathmandu kun je je vergapen aan prachtige tempels, huizen met schitterende houtgesneden ramen of kleurrijke rituelen. Helaas heeft Kathmandu nogal wat last van smog. Vooral de tuk-tuk's (gemotoriseerde riksjas met overkapping) en de taxi's veroorzaken een geweldige rook. In Kathmandu wordt het afval zeer dikwijls genoeg op straat geworpen.
Bijna geen enkele straat in Kathmandu heeft een naambordje. Dus ook met een stadsplattegrond ben je in de smalle straatjes van Kathmandu zo verdwaald. Als je grote afstanden in Kathmandu moet afleggen kun je het beste een taxi of tuk-tuk nemen. De stadsbussen zijn namelijk meestal akelig overvol. Het internationale vliegveld ligt vlak buiten Kathmandu. De stad valt grofweg te verdelen in Oud-Kathmandu (westen) en Nieuw Kathmandu (oosten).

Durbar Square

Durbar Square (Koningsplein) is het kloppend hart van Kathmandu en de belangrijkste toeristische trekpleister van de stad. Hoewel het Durbar Square van Kathmandu minder goed is onderhouden dan het Durbar Square van Patan is een bezoek toch een 'must'. Op dit plein staan niet minder dan 50 tempels, schrijnen en andere religieuze monumenten, waarvan de meeste 3 ŕ 4 eeuwen oud zijn. De oudste tempel dateert uit de 12de eeuw.
Het plein is bovenal een ontmoetingsplaats. Het is er de hele dag door een komen en gaan van toeristen, straatverkopers, bedelaars en pelgrims. Vanaf de Maju Deval tempel heb je een schitterend uitzicht over de bedrijvigheid en de vele tempels en pagodes op het plein. De gebouwen zijn afgewerkt met prachtige houtsculpturen. Het belangrijkste gebouw op het plein is het koninklijk paleis.
Breng ook een bezoek aan de oude buurten aan de noord- en zuidkant van het plein. Een zijstraat van Durbar Square is de beroemde "Freak Streat". Dit was vroeger het eindpunt van de 'hippie trail'. Van Freak Street is niet veel over, het is een gewone straat. Een andere zijstraat van het Durbar Square is New Road waar veel belangrijke kantoren en westerse elektronica/foto winkels gevestigd zijn. Hier kun je voor een prikje tweedehands fotoapparatuur op de kop tikken.
Sommige Boeddhisten en Hindoes in Nepal geloven dat de oude godin Taleju zich in de vorm van een jong meisje kan manifesteren: de Kumari (maagd). De Kumari is de enige levende god en wordt in Nepal aanbeden. Speciale priesters zoeken onder zeer jonge meisjes (2 ŕ 3 jaar!!) naar de reďncarnatie van Taleju. Daartoe moet het kind aan een groot aantal schoonheidsidealen voldoen. Bovendien moet het kind laten zien dat het over een grote mate van onverschrokkenheid beschikt. Sajani Shakya (de huidige Kumari) bleek op 2-jarige leeftijd aan alle “eisen” te voldoen en werd weggehaald bij haar ouders. Ze leeft in een tempel; luxueus naar Nepalese begrippen. Zodra zij gaat bloeden (als gevolg van opgelopen verwondingen of zodra zij gaat menstrueren) bepaalt de traditie dat zij niet langer godin is. Dan komt het kind terug in de “oude” omgeving; kent niemand meer (waarschijnlijk zelfs haar ouders niet). Bovendien zal zij tijdens het grote isolement waarin zij jarenlang heeft geleefd geen grote sociale vaardigheden hebben ontwikkeld. Triest (althans in onze Westerse ogen).

Thamel

Ongeveer een kilometer noordelijk van het centrum van Kathmandu ligt de toeristenwijk Thamel. Het ongeveer 1 km˛ grote gebied is compleet volgepakt met hotels, winkels, reisbureautjes, restaurants en cybercafe's. Bijna alles is hier te krijgen, iets dat even wennen is na een langdurig verblijf in het Himalayagebergte. Zorg overigens voor oordopjes als je hier overnacht in Kathmandu. Het gejank van zwerfhonden is niet bevorderlijk voor een goede nachtrust.

Bezienswaardigheden rond Kathmandu

Bezienswaardig zijn de drie grote tempelcomplexen rond Kathmandu: Pashupatinah, Swayambunath en Boeddha. De laatste plaats heeft de grootste stupa van Nepal. In Pasupatinath vinden geregeld lijkverbrandingen plaats, een voor ons zeer macabere gebeurtenis. Swayambunath wordt door de vele apen ook wel de monkey temple genoemd. Ook zeer bijzonder is het Durbar Square in Patan, een wijk van Kathmandu. In tegenstelling tot het Durbar Square van Kathmandu zijn de monumenten rond dit plein beter onderhouden. Ook zeer bijzonder is de oude stad Bhaktapur, vlakbij Kathmandu.

Terug naar het reisverslag